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El astronauta emiratí Sultan Al Neyadi recuerda el aire fresco de la Tierra mientras cambia de filtro en el espacio

Nov 09, 2023

La cautivadora publicación del astronauta emiratí Sultan Al Neyadi destaca la marcada diferencia entre experimentar aire fresco en la Tierra y los desafíos del entorno espacial.

Si bien respirar aire limpio en la Tierra es algo que a menudo damos por sentado, no se puede decir lo mismo de los astronautas en el espacio.

La Estación Espacial Internacional (ISS), aproximadamente equivalente en tamaño a una casa de seis habitaciones, plantea limitaciones significativas para los astronautas que residen y operan en ella, dada la abundancia de equipo necesario para mantener la funcionalidad y habitabilidad de la estación.

Las áreas más sucias, como el Nodo 3, que alberga el baño y el equipo de ejercicio, y el Nodo 1, el comedor de los astronautas, son limpiadas por personas que rotan.

En una publicación reciente, Al Neyadi tuiteó: “Respirar aire fresco y limpio en la Tierra es bastante fácil y sin complicaciones. Sin embargo, a bordo de la ISS las cosas no son tan sencillas. Requerimos de dispositivos como filtros de aire para obtener aire puro. Aquí estoy cambiando los filtros para mantener nuestro aire limpio y seguro”.

La química desempeña un papel crucial a la hora de proporcionar a los astronautas aire respirable mediante el desarrollo de sistemas capaces de generarlo a partir de su entorno desafiante.

El análisis molecular de muestras de polvo recogidas en la ISS ha revelado información sobre posibles agentes bacterianos presentes en el entorno espacial de los astronautas.

Publicado en la revista de acceso abierto Microbiome, el estudio identificó la presencia de patógenos bacterianos oportunistas, que normalmente son inofensivos en la Tierra pero que pueden provocar infecciones que causan inflamaciones o irritaciones de la piel.

Estos hallazgos son cruciales ya que establecen una base para monitorear la limpieza de la ISS, contribuyendo a la gestión de la salud de los astronautas en el futuro. Sin embargo, es importante señalar que, como el estudio se basa en análisis genéticos, no se pudo determinar definitivamente si estas bacterias representan una amenaza para la salud de un astronauta.

Según la página oficial del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, “Actualmente, la Estación Espacial Internacional utiliza un método de absorción para eliminar el dióxido de carbono (CO2) del aire. La absorción se logra en una reacción química utilizando un sorbente (un material utilizado para absorber o adsorber líquidos o gases) llamado hidróxido de litio (LiOH).

"Este método se basa en la reacción exotérmica del hidróxido de litio con dióxido de carbono para crear carbonato de litio (Li2CO3)(s) y agua (H2O)".

El hidróxido de litio se considera una opción convincente para los vuelos espaciales debido a su considerable capacidad de absorción de dióxido de carbono y al mínimo calor generado durante la reacción.

Todos los sábados, los astronautas a bordo de la ISS realizan actividades rutinarias de limpieza y mantenimiento para garantizar la limpieza y funcionalidad de su entorno de vida y trabajo. Desempolvan, limpian y desinfectan las superficies de sus viviendas según los informes de starlust.org.

El laboratorio orbital plantea desafíos debido al espacio limitado tanto para los astronautas como para el equipo. Dado que no pueden reabastecerse fácilmente de suministros, la planificación estratégica es vital para garantizar que tengan lo que necesitan para sobrevivir. El agua es particularmente crucial, pero su peso requiere una eficiencia estricta en la carga de cohetes. Los astronautas conservan el agua con diligencia, pero su presencia en el espacio aún puede generar problemas.

Los ambientes húmedos crean un ambiente favorable para el crecimiento de bacterias y microorganismos. Además, la combinación de agua y electrónica no es compatible, y dado que la estación espacial está llena de componentes electrónicos en casi todas las superficies para garantizar su correcto funcionamiento, esto plantea un desafío potencial. A veces, el agua y los productos de limpieza pueden flotar fácilmente en partes de la estación espacial. Por lo tanto, mantener la limpieza en gravedad cero exige una concentración constante y herramientas especializadas para proteger las superficies y la atmósfera circundante y, al mismo tiempo, prevenir cualquier daño potencial.

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